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华为搅局AI芯片:今天起,我单干了

8月23日下午三点,华为在深圳宣布一则重磅消息:发布AI有关的重大技术——AI芯片昇腾910,兑现去年八月在全链接大会上的承诺:面向云端的昇腾910将在明年第二季度上市。

虽然比承诺的第二季度来迟了一点点,但消息依然重磅,吸引着全世界的目光,在初秋的八月延续着夏天的火热。

在大会上,华为还披露了神秘的达芬奇架构以及MindSpore计算框架。华为——AI芯片领域的新搅局者,真的来了。

昇腾910——能“自治”的云端芯片

全球AI芯片一直战局暗潮汹涌,当谷歌与英伟达从云端AI,将战火蔓延至边缘AI之际,华为发布基于达芬奇项目的昇腾芯片910和MindSpore计算框架,引发市场关注。

(图源:华为官方微信号)

首先来回顾一下昇腾910AI芯片的发展历程

2018.08 华为全链接大会上,华为轮值总裁徐直军正式发布华为全球首个覆盖全场景人工智能的Ascend(昇腾)系列芯片——昇腾910和昇腾310

按照计划表,昇腾910将在2019年第二季度量产

2019.08 宣布AI芯片昇腾 910正式商用

昇腾910和昇腾310都是华为自主研发的AI芯片。昇腾310更多用于端侧和边缘侧,比如智能手机、智能附件、智能手表等产品中;昇腾910更多是用在云上,提供强大算力。昇腾310去年已经实现量产,今天是昇腾910正式宣布量产的日子。

昇腾910是目前单芯片计算密度最大的芯片,计算力远超国际同类产品。昇腾910不仅是一颗强大的AI计算处理器,而且是一个高度集成的片上系统集成了CPU、DVPP以及任务管理器,这些单元给昇腾910提供了一种”自治“能力,使其可以独立完成整个AI的训练流程,最小化与Host的交互,从而充分发挥其澎湃的算力。

“实测结果表明,在算力方面,昇腾910完全达到了设计规格,重要的是,达到规格算力所需功耗仅310W,明显低于设计规格的350W。”徐直军说。

和AI芯片一同浮出水面的,是”MindSpore全场景AI计算框架“。此计算框架是华为基于多年的芯片设计经验,自主研发的面向AI计算特征的全新计算框架,具备高算力、高能效、灵活可裁剪的特性。

能否降低AI开发门槛,能否保护用户隐私,能否让AI无处不在,都和计算框架相关。经过一年的努力,华为的MindSpore在端、边缘、云三个方面都有了进展。除了支持华为的昇腾处理器,也支持其他CPU、GPU处理器。

在市场已经有了很多开源框架的前提下,华为为什么还要推出MindSpore全场景AI计算框架?徐直军在现场说:“目前没有看到任何一个框架是支持全场景的,而且在隐私保护上表现优秀。全场景和隐私保护是MindSpore的重要特色”。

华为此举的优劣势很明显。优势是产品价格定位灵活,可以靠着芯片自研让产品高溢价,也可以主打性价比,更深层次的意义是自主芯片能避免“中兴事件”再次发生在华为身上。劣势是自研芯片让产品的灵活性降低,围绕统一架构开发让生态系统有了一定的局限性。

徐直军透露,明年一季度,华为将正式开源MindSpore。

华为AI觉醒

首先AI成为第一生产力,这个观点是华为通过自身的实践总结出来的。自2017年起,华为就确定了构建万物互联的愿景。华为认为,人工智能所带来的改变将涉及所有行业,包括交通、教育、医疗和金融。为此,华为制定了AI发展战略。

华为预测,到2025年全球的智能终端数量将会达到400亿台,智能助理的普及率将达到90%,企业数据的使用率将达到86%。可以预见,在不久的将来,AI将作为一项通用技术极大地提高生产力,改变每个组织和每个行业。作为重要的技术基础,AI芯片在其中发挥着重要作用。

徐直军表示:如果说算力的进步是当下AI大发展的主要驱动因素,那么,算力的稀缺和昂贵正在成为制约AI全面发展的核心因素。AI芯片能解决这个问题。

其次,在芯片设计方面,华为已经积累了多年经验。华为以及整个产业,多年来都在挑战神经网络在芯片领域的应用难题。

昇腾系列是华为全球首个覆盖全场景人工智能的IP和芯片,所谓“全场景”,是指包括公有云、私有云、各种边缘计算、物联网行业终端以及消费类终端等部署环境,意味着华为有能力实现智能无所不及,构建万物互联的智能世界。

AI芯片也是华为在不公平待遇之下的“自我求生”。继海思芯片,鸿蒙系统之后,华为推出AI芯片,华为近期频繁在重要技术领域“亮剑”,表现出理性又积极的一面,向外界展现出较强的自生能力。

相信此次即将发布的AI领域技术,亦将是其中一个重要产品。华为正在向外界传递一个重要信号:即华为可以不依赖美国企业发展自身,美国对于华为的打压并不能切断华为的发展。

要想开创未来,唯有主动地改变才能实现期待的变革。产业的整体进步是AI发展的重要基础,这既是华为对AI产业发展的期望,也是华为制定AI战略的源动力。

搅局者华为

昇腾910属于Max系列,主要用于云端。云端芯片和终端芯片一样,都是人工智能产业的核心。华为已经成功将终端AI芯片带进手机市场,下一步将要补充云端芯片的空白。

但是对于华为发布AI芯片,市场哗然和讨论不是技术,而是商业竞争。华为高调入局,直接触动了许多大公司的“奶酪”。AI芯片领域现有科技巨头英伟达、英特尔、ADM、谷歌、高通等公司,也有地平线、寒武纪等初创公司。以英伟达为例,是全球AI芯片的绝对龙头,2018全年收入达117.2亿美元,同比增长21%,近五年股价飙升21倍。

但是徐直军去年就说过,华为AI芯片不会单独对第三方销售,而是通过AI加速模块、AI加速卡、AI服务器等形式对第三方销售,因此“和单纯的芯片厂商没有竞争,我们和提供硬件和云服务的厂商会有竞争。“

如果华为的对手不是传统芯片制造商,那么就是AI芯片模组的硬件厂商和具有云端AI芯片的云服务商。AI芯片模组公司有地平线、寒武纪、云知声、云天励飞、阅面科技、深思考、平头哥等人工智能企业,自研AI芯片的云服务商有亚马逊(Inferentia)、谷歌(TPU3.0)、百度(昆仑)等。

市场有竞争不是坏事,友商的心态也很开放。去年华为发布AI芯片测试卡时,寒武纪创始人兼CEO陈天石就公开回应:“如果华为这样的有能力、有平台的巨头都不打算自研AI芯片,只能说明AI芯片还不够重要。

昇腾910是为了更好地服务华为云。华为2017年进入云服务市场,成为当年云服务市场最大变量,并很快跻身私有云第一梯队。华为云业务总裁郑叶来曾透露,两年来华为云规模客户数涨33倍,已在城市、制造、物流、互联网等10大行业的300+个项目进行探索和落地。

华为的AI芯片首先会提升华为内部效率,让公司跑得更快,昇腾910将用在华为自己的服务器和云业务上;其次,华为拥有规模体量、生态体系和品牌优势,在外部市场也有竞争力。市场研究和咨询公司Compass Intelligence发布了2018年度全球AI芯片公司排行榜。英伟达排名第一,华为(海思)位列第12位。

但是,这个赛道巨头太多,格局已定,华为在人工智能战略上慢了半拍,作为“后发者”未必占得上风。

但无论如何,都不可回避一个事实:华为在构建AI生态环境,昇腾910AI芯片为华为的AI生态体系再插一旗。坑位已占,华为已经“单干”,结果交给时间。

文|亿欧网(微信号:i-yiou)

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